Visiting the Milan Design Week is like going to the front. You need a strategy, an itinerary, an attack plan and a guard unit. Time is always too short and waiting lines always too long. This year, like every year, I started scanning articles, reviews and advises about “all the best things you cannot miss in 2017 edition”.

However, at some point I changed my mind. This year I wanted to try a new strategy focusing on a clear and accurate goal saving time, resources, and energy. The mission: looking for Asia at Milan Design Week 2017 in one day. And it worked! This time I experienced Fuorisalone not like a struggle for survival, but like an old school East India Company’s exploring expedition. I saw a lot of things, but I fell in love only few times. This is my personal and sentimental top five of all those design works which better moved Milan in the far East for a while.   

#1 Like a Bai Juyi’s poem

In the heart of Tortona District, inside Officine della Torneria in via Novi, an incredible vision calls to mind the West Lake. Wistful, dreamy and elegant, like a Bai Juyi’s poem, the The Lake Installation and Paper Garden [by Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John from Pinwu Design Studio] cast a spell from which nobody wants to escape. Both the installations are the most spectacular and scenographic elements of Ròng Bamboo, silk, mud, chopper, paper, the exhibition curated by Zhang Lei. Ròng tells the story of five elements of the Chinese tradition mixed and deconstructed by 16 designers for a big five years exhibition.  

Walking through paper weeping willows and suspended metal binds -similar to lotus leaves on the edge of the water- was like walking around the West Lake described by Chinese artists of Tang period. There, inside that post-industrial open space in Milan, I found that magic and spiritual poetry that I didn’t find few years ago crossing the bridge towards a fluorescent Leifeng Pagoda just beyond the Lake, the real one.

Milan Design Week 2017, Asia

The Lake Installation, Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John. Photo: Rong official website.

Milan Design Week 2017, Asia

Paper Garden, Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John. Photo: Rong official website.

Milan Design Week 2017, Asia

The Lake Installation, Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John. Photo: Rong official website.

Milan Design Week 2017, Asia

Paper Garden, Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John. Photo: Rong official website.

#2 In the diorama

James Law explains his idea of Smart City using a tridimensional storyboard. Halfway between a hobby modeling addicted and a modern demiurge, Law creates little pastel colored worlds that come to life only in a big, crowded and tropical Hong Kong. Each pod is like a little diorama where time does not exist, a place where there’s no before and no after.

Part of the exhibition Hong Kong Design Centre Confluence 20+  at Triennale about designers from Hong Kong, Smart City in Pod shows little worlds in capsules hung in a big wall. Each pod seems a scene of a long shot of a 90s movie in Kowloon. But Law never wanted to be a demiurge. He just tells the future using pastel colors and designing mobile houses and buildings made by aluminium, staying true to his style and to his idea of cyber architecture.

Milan Design Week 2017, Asia

Smart City in Pod, James Law

Milan Design Week 2017, Asia

Smart City in Pod, James Law

Milan Design Week 2017, Asia

Smart City in Pod, James Law

Milan Design Week 2017, Asia

Smart City in Pod, James Law

#3 Overseas Chinese

Do you know when via Paolo Sarpi became the heart of Chinatown in Milan? Who were these people coming from the Chinese Empire about more than one century ago? Some of these questions -about the Chinese community in Italy- were already answered reading  Primavere e Autunni, (Spring and Autumns), a beautiful graphic novel by Ciaj Rocchi and Matteo Demonte. It tells the story of Matteo’s grandfather traveling from China to Milan at the beginning of ‘900. But Ciaj and Matteo wanted to do something more.

Trying to go deep about Chinese migration in Milan, Chinamen. Un secolo di cinesi a Milano (Chiname. A century of Chinese people in Milan) came to life. The project includes a new graphic novel, a documentary, many events around Italy, and an exhibition at MUDEC curated by Daniele Brigadoi Cologna. The exhibition was far from Fuorisalone’s traditional routes, but at the center of my personal exploring expedition. Thus, I discovered articles about the first visit of the Chinese Ministry of Rites in Milan, Chinese street vendors’ smuggled pearl necklaces, and pictures of brave multicultural families made of Chinese men and Italian women who decided to stay together even though it was against the rules under fascism. There was even the door of the first Chinese restaurant opened in Milan, perfectly conserved.

Milan Design Week 2017, Asia

Documentary, Chinamen

Milan Design Week 2017, Asia

Photo Album, Chinamen

Milan Design Week 2017, Asia

Family Portrait, Chinamen

Milan Design Week 2017, Asia

Original door of “La Pagoda”, the first Chinese restaurant in Milan, Chinamen

#4 Tea Time

A tea praise cannot be missed. If it could be possible put in only one sentence the soul of the far East, it will be something about tea for sure. The art of tea is something deeply alive in the collective imagination and identity. It is one of those few things that people want to preserve against a Western-led modernity. Green Brewing: Hand-grip green tea by Satoshi Aoyagi and Mikito Tanimoto [from Lucy Atelier Design], and Tea Brewing! by Lee Chi Wing, make this thousand-year old habit contemporary, transforming tradition into high-quality design object.  

Aoyagi e Mikito were two of Japanese artists inside the exhibition Able and Partners Japan Design Week a Milano 2017 at Triennale. Green Brewing: Hand-grip green tea is a real kit to make the perfect cup of tea revisiting the idea of the Italian coffee lab and making it handcrafted, minimal, and elegant: the perfect place to experiment different flavors. Lee Chi Wing is one of the designers of Hong Kong Design Centre Confluence 20+ and with his Tea Brewing! proposes a new way to experience the ritual of tea. He goes further traditional technical rigidity made by austerity and religious silence. A modern minimal counter becomes a sharing place where to drink a hot cup chatting with friends.

Milan Design Week 2017, Asia

Green Brewing: Hand-grip green tea by Satoshi Aoyagi and Mikito Tanimoto

Milan Design Week 2017, Asia

Tea Brewing!, Lee Chi Wing

Milan Design Week 2017, Asia

Tea Brewing!, Lee Chi Wing

Milan Design Week 2017, Asia

Green Brewing: Hand-grip green tea, Satoshi Aoyagi and Mikito Tanimoto

#5 Ceramics beyond the showcase

Ceramics are most of time boring. Ceramics let me think about those big old archaeological museums in which each find is collected inside a locked showcase. However, sometimes there are ceramics both ideally and concretely beyond the showcase. Both The Collection of Growing-colors by Luo Daishi and Tan Zhipeng,  and Fragment(s) by Julie Progin and Jesse McLin [designers of Latitude 22Ncollected vases definitely beyond the showcase.  

Actually the series of vases of The Collection of Growing-colors are not ceramics. They are colorful bronzed vases and part of the exhibition Ròng. The mix between metals and colors makes these objects alive. Behind indigo shades there is a burning soul which reveals itself between welding and dream. The ceramics of Fragment(s) are quite the opposite, instead: white and candid but with a colorful explosion. They are like a broken silence. A reinterpretation of the famous Jingdezhen porcelains which speaks for itself.

Milan Design Week 2017, Asia

The Collection of Growing-colors, Luo Daishi and Tan Zhipeng. Photo: Rong official website.

Milan Design Week 2017, Asia

Fragment(s), Julie Progin and Jesse McLin

Milan Design Week 2017, Asia

The Collection of Growing-colors, Luo Daishi and Tan Zhipeng. Photo: Rong official website.

Milan Design Week 2017, Asia

Fragment(s), Julie Progin and Jesse McLin

MILANO DESIGN WEEK 2017 | ASIA

Andare alla Milano Design Week ogni anno è come andare al fronte. Serve una strategia, un itinerario, un piano d’attacco e, soprattutto, di difesa. Il tempo è sempre troppo poco e le file sono sempre troppo lunghe. Anche stavolta ho iniziato a passare in rassegna consigli, recensioni, e articoli sugli “imperdibili 2017”. Ma poi ho cambiato idea.

Il mio piano d’attacco quest’anno è stato mirare ad un singolo obiettivo ottimizzando tempo, risorse ed energia: cercare l’Asia alla Milano Design Week in un giorno. Questa volta ho vissuto il Fuorisalone non tanto come una battaglia per la sopravvivenza, ma come una missione di esplorazione in vecchio stile, come quelle della Compagnia delle Indie Orientali. Ho visto molte cose, ma mi sono innamorata solo di alcune. Ecco la mia personale e sentimentale top 5 delle mostre, installazioni e oggetti che meglio hanno saputo portare Milano in Oriente per qualche giorno.

#1 Come in una poesia di Bai Juyi

Nel cuore di Zona Tortona, nelle Officine della Torneria di via Novi, un’incredibile visione ricorda il Lago Occidentale. Come in una poesia del poeta Bai Juyi, nostalgica, sognante ed elegante; le istallazioni The Lake Installation e Paper Garden di Zhang Lei, Jovana Zhang, Christoph John di Pinwu Design Studio lanciano un incantesimo da cui nessuno vorrebbe uscire. Le due installazioni sono forse gli elementi più spettacolari e scenografici di Ròng Bamboo, silk, mud, chopper, paper, la mostra curata da Zhang Lei, che racconta il lavoro di sedici designer che hanno lavorato alla costruzione e decostruzione di cinque materiali tipici della tradizione cinese in una mostra lunga cinque anni.

Camminare tra salici piangenti di carta e intrecci metallici sospesi -quasi fossero foglie di loto sul bordo dell’acqua- è stato come camminare nel Lago Occidentale raccontato dagli artisti cinesi di epoca Tang. Lì, in quell’open space di una Milano una volta periferica, ho trovato quella poesia e quella magia mistica che invece non ho provato anni fa camminando su ponti di pietra verso la Pagoda Leifeng illuminata di neon colorati, laggiù poco oltre il Lago, quello vero.

#2 Nel diorama

James Law racconta la sua idea di Smart City attraverso uno storyboard tridimensionale. A metà tra il malato di modellismo e un moderno demiurgo, Law ricrea piccolissimi mondi che acquisiscono senso compiuto solo in una grande, affollata e tropicale Hong Kong color pastello. Ogni capsula è un vero e proprio diorama dove il tempo sembra non esistere, non c’è un prima e non c’è un poi.

Parte della mostra Hong Kong Design Centre Confluence 20+ alla Triennale, dedicata interamente ad artisti e designer di Hong Kong, Smart City in Pod mostrava piccoli mondi in capsula appesi in un’enorme parete, come tante scene in un piano sequenza di un film dei primi anni ‘90 girato a Kowloon. Ma Law non ha mai pensato di essere un demiurgo, anzi. Raccontare il futuro con toni vintage non è da tutti, così come progettare abitazioni ed edifici mobili di alluminio rimanendo fedele al suo stile visionario di cyber architettura.  

#3 Cinesi d’oltremare

Quand’è che via Paolo Sarpi è diventata il cuore della Chinatown di Milano? Chi erano queste persone a cui era venuto in mente di lasciare la Cina per venire in Italia circa un secolo fa? Avevo già capito alcune cose sulla comunità cinese in Italia leggendo Primavere e Autunni, un bellissimo graphic novel di Ciaj Rocchi e Matteo Demonte che racconta la storia del nonno cinese di uno dei due autori arrivato a Milano nei primi del ‘900. Ciaj e Matteo però hanno voluto fare di più.

Nasce così Chinamen. Un secolo di cinesi a Milano, un nuovo progetto raccontato da un nuovo graphic novel omonimo e una splendida mostra organizzata al MUDEC a cura di Daniele Brigadoi Cologna e un documentario. La mostra era decisamente al di fuori delle rotte classiche del Fuorisalone, ma al centro della mia missione esplorativa, ed è così che ho scoperto articoli che raccontano l’arrivo del Ministro dei Riti dalla Cina in visita alla comunità cinese, le collane di perle brillanti dei venditori ambulanti di inizio novecento, le foto di famiglia di padri cinesi e madri abruzzesi che avevano avuto il coraggio di dare vita ad una famiglia multietnica durante il fascismo, e, addirittura, la porta del primo ristorante cinese aperto a Milano, perfettamente conservata.   

#4 L’ora del tè

Non poteva mancare un elogio al tè. Se fosse possibile racchiudere in un’unica frase il carattere dei paesi dell’Asia orientale, sicuramente avrebbe a che fare con il tè. Per questo l’arte e il rito del tè è ancora molto presente nell’immaginario collettivo, ed è una di quelle poche cose che le persone non vogliono perdere o farsi rubare dalla modernità go to West. Green Brewing: Hand-grip green tea, di Satoshi Aoyagi e Mikito Tanimoto [entrambi di Lucy Atelier Design] e Tea Brewing!, di Lee Chi Wing raccontano questa abitudine millenaria calandola nella contemporaneità e trasformando una tradizione in un oggetto di design.

Aoyagi e Mikito erano due degli artisti esposti alla Triennale nella mostra Able and Partners Japan Design Week a Milano 2017 dedicata al design giapponese. Green Brewing: Hand-grip green tea è un vero e proprio kit per la tazza di tè perfetta e ricorda un laboratorio di caffè artigianale, sperimentale, minimale ed elegante: il luogo perfetto per sperimentare i sensi.

Lee Chi Wing è uno dei designer di Hong Kong Design Centre Confluence 20+ e con Tea Brewing! propone un nuovo modo di concepire il rito del tè, allontanandosi dai tecnicismi tradizionali e austeri dal religioso silenzio. Un bancone moderno, ma minimale diventa un luogo di condivisione dove condividere una tazza fumante e scambiando quattro chiacchiere.

#5 Ceramiche oltre la teca

Le ceramiche sono tendenzialmente noiose. Mi ricordano i musei archeologici datati che raccolgono tutto in grandi teche chiuse di legno. Ma a volte ci sono delle ceramiche che vanno sia idealmente che concretamente oltre la teca. Le ceramiche di The Collection of Growing-colors di Luo Daishi e Tan Zhipeng, esposte nella mostra Ròng, e quelle di  Fragment(s)di Julie Progin e Jesse McLin, designer di Latitude 22N esposte alla Triennale nella mostra dedicata ai designer di Hong Kong, sono decisamente molto oltre la teca.

Le ceramiche di The Collection of Growing-colors non sono ceramiche. In realtà sono dei vasi di bronzo colorati. Ed è l’incontro tra il metallo con il colore a dare vita a questi oggetti. Tra le sfumature indaco si nasconde un’anima che brucia tra la saldatura e il sogno. Le ceramiche di Fragment(s) sono invece ceramiche bianche e candide. Sono un silenzio rotto da un rumore colorato. Una reinterpretazione della famosa porcellana cinese Jingdezhen che parla da sola.