Hidden Figures is a 2016 movie which received three nominees for the upcoming Academy Awards, starring the great Octavia Spencer, Taraji P. Henson, Janelle Monáe, Kevin Costner and Kirsten Dunst. The plot is unbelievable, and wonderful: the movie reveals how an all-female team of African-American mathematicians played a crucial role in NASA during the development of their space program, between the late fifties and early sixties. The untold story is about a formidable threesome, Katherine Johnson, Dorothy Vaughan and Mary Jackson.

It’s a story of struggle against not only race but also gender discrimination, fought by the three black protagonists just to be able to work and study like the white men. And it’s a story of passion, for math and technology, which for too long has been locked in a drawer -perhaps of some Hollywood producer. Even if a bit late, a well deserved recognition is at last arrived for these heroines: the movie and the book -on which the story is based- have brought the matter to the attention of the general public and, in 2015, Katherine Johnson (at the age of 98) received by President Obama the Medal of Freedom, the highest honor available to US civilians.

Hidden Figures gained three nominees at the Oscars this year: for Best Picture, the movie is directed by Theodore Melfi (St. Vincent, with Bill Murray); for Best Actress in a Supporting Role, the ever-astonishing Octavia Spencer (already seen and loved in The Help); and Best Writing (Adapted Screenplay). The movie is in fact based on the untold true story of the book Hidden Figures: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Mathematicians Who Helped Win the Space Race, written by Margot Lee Shetterly, daughter of a NASA researcher and raised in Langley, Virginia, near the Research Center where Johnson and her colleagues worked.

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Extraordinary lives

Katherine Johnson arrived at NASA in 1953, in the pre-IBM era, as a real “human computer”, to do hand calculations needed for scientific research; then moved to the space program, where she distinguished herself among her colleagues, all white men. Her precise calculations have been critical not only to the mission of the first American in space (Alan Shepard aboard the Mercury 7), but also served as the brain behind the missions of Apollo 11 and 13.

Dorothy Vaughan was a mathematician, head for over ten years of the West Area Computing Unit, the all-female African-American team who were responsible to do the the calculations like living computer; she later became a FORTRAN programmer. Mary Jackson was a mathematician and also aerospace engineer, part of the team that run the  wind tunnel experiments.
If after watching the movie you’ll wish to find out more, read here for the true story of Katherine Johnson and her colleagues.
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Hidden Figures è un film del 2016 che ha ricevuto tre nomination ai prossimi Oscar, e che vede protagonisti la grande Octavia Spencer, Taraji P. Henson, Janelle Monáe, Kevin Costner e Kirsten Dunst. La trama ha dell’incredibile, e del meraviglioso: ci rivela di quanto un team tutto al femminile di matematiche afroamericane sia stato fondamentale per la NASA nello sviluppo del loro programma spaziale, a cavallo tra la fine degli anni Cinquanta e i primi anni Sessanta, seguendo in particolare le vicende di tre di loro, Katherine Johnson, Dorothy Vaughan e Mary Jackson.

Una storia di lotta, quella delle tre protagoniste di colore, contro la discriminazione sia di razza che di genere, semplicemente per poter lavorare e studiare al pari degli uomini bianchi. E una storia di passione, per la matematica e la tecnologia, che per troppo tempo è rimasta chiusa in un cassetto -forse di qualche produttore di Hollywood. Anche se in ritardo, il riconoscimento è comunque arrivato per queste eroine “nell’ombra”: insieme al film e al libro –da cui la storia è tratta- che ha portato la vicenda a conoscenza del grande pubblico, nel 2015 Katherine Johnson (all’età di 98 anni) ha ricevuto dal presidente Obama la Medal of Freedom, il maggior riconoscimento con cui vengono decorati i civili statunitensi.

Le nomination agli Oscar ricevute da Hidden Figures sono tre: come miglior film, diretto da Theodore Melfi (regista di St. Vincent, con Bill Murray), per la miglior attrice non protagonista, la sempre strabiliante Octavia Spencer, (già vista e amata in The Help), e per la miglior sceneggiatura non originale. Il film si basa infatti su avvenimenti reali raccontati in un libro Hidden Figures: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Mathematicians Who Helped Win the Space Race, scritto da Margot Lee Shetterly, figlia di un ricercatore della NASA e cresciuta a Langley, in Virginia, vicino all’area del Centro Ricerche, dove la Johnson e le sue colleghe lavoravano.

Vite straordinarie

Katherine Johnson arriva alla NASA nel 1953, in epoca pre IBM, come vero e proprio “computer umano”, per fare i calcoli a mano necessari alle ricerche scientifiche, passando poi al programma spaziale dove si distinse in mezzo ai suoi colleghi, tutti uomini bianchi. I suoi precisi calcoli non solo furono fondamentali per la missione del primo americano nello spazio (Alan Sheppard a bordo del Mercury), ma si rivelarono vitali anche per le missioni dell’Apollo 11 e 13.

Anche Dorothy Vaughan era una matematica, a capo per oltre dieci anni della West Area Computing Unit, il gruppo di matematiche afroamericane che si occupavano di fare i calcoli come dei computer viventi, per diventare poi una programmatrice del FORTRAN. Mary Jackson aveva invece un’inclinazione per l’ingegneria aerospaziale, e faceva parte del team che portava avanti gli esperimenti fatti nella galleria del vento.

Se una volta visto il film avrete voglia di scoprire di più, qui è raccontata la vera storia di Katherine Johnson e delle sue colleghe.